Los Trópicos se Están Expandiendo y El Cambio Climático es el Principal Culpable

Una nueva investigación muestra que los trópicos de la Tierra se están expandiendo hacia los polos. La expansión es impulsada por cambios en el océano causados ​​por los humanos. Las regiones tropicales reciben la luz solar más directa durante todo el año y se caracterizan por altas temperaturas promedio y fuertes lluvias. 
Crédito: maxpixel.net (dominio público).

Los trópicos de la Tierra se están expandiendo hacia los polos y esa expansión es impulsada por cambios en el océano causados ​​por los humanos. Este es el resultado de una nueva investigación.

Introducción

Los trópicos envuelven la parte media de la Tierra como un cinturón húmedo y cálido. Esta parte del mundo recibe la luz solar más directa durante todo el año y se caracteriza por altas temperaturas promedio y fuertes lluvias. Sin embargo, en contraste con el exuberante interior de los trópicos, los bordes de esta región están calientes y resecos.

Los científicos han notado durante los últimos 15 años que estas bandas áridas se están expandiendo hacia los polos. Sucede en regiones como el Mediterráneo, el sur de Australia y el sur de California. Curiosamente, estas áreas secas se han expandido más en el hemisferio sur que en el hemisferio norte. Los investigadores han luchado para identificar exactamente qué está impulsando la tendencia.

Un nuevo estudio ha sido publicado en el Journal of Geophysical Research: Atmospheres de AGU. Sostiene que el hecho de no ponerse de acuerdo sobre un mecanismo se debe, en parte, a que se ha buscado en el lugar equivocado. El nuevo estudio encontró que la expansión tropical es impulsada principalmente por el calentamiento de los océanos causado por el cambio climático. Hasta ahora se lo asignaba a cambios directos en la atmósfera. Se está produciendo un cambio mayor en el hemisferio sur porque tiene más superficie oceánica, según el nuevo estudio.

Un mapa que muestra la ubicación tradicional de las regiones tropicales de la Tierra. Agrandar imagen. Una nueva investigación encuentra que los trópicos se están expandiendo hacia los polos gracias a los cambios causados ​​por los humanos en el océano.
Crédito: KVDP a través de Wikimedia Commons  / CC BY-SA 3.0 .

El responsable es el Cambio Climático

La expansión tropical podría tener profundas implicaciones económicas y sociales: el proceso podría cambiar el rumbo de las tormentas y causar incendios forestales y sequías más graves en lugares como California y Australia que ya sufren estrés hídrico.

Los nuevos hallazgos proporcionan la evidencia más clara hasta ahora de que la expansión tropical está impulsada principalmente por el cambio climático, según los autores del estudio. Si bien las fluctuaciones climáticas naturales a largo plazo contribuyen a las tendencias observadas, estas variaciones por sí solas no pueden explicar hasta qué punto la expansión ya se ha producido.

Esto significa, argumentan los autores, que el cambio climático ya podría haber contribuido significativamente a la expansión tropical, especialmente en el hemisferio sur dominado por los océanos.

“Demostramos que el aumento del calentamiento del océano subtropical es independiente de las oscilaciones climáticas naturales”, dijo Hu Yang, científico climático del Instituto Alfred Wegner en Bremerhaven, Alemania y autor principal del nuevo estudio. «Este es el resultado del calentamiento global».

Un fenómeno desconcertante

Un artículo de 2006 publicado en la revista Science anunció un hallazgo preocupante: en algunas partes del mundo, los trópicos se estaban expandiendo. Los investigadores han intentado descubrir al culpable desde que se publicó ese artículo. Estimaciones a partir de observaciones satelitales indican que esta ampliación tiene un ritmo de 0,25 a 0,5 grados de latitud por década. Pero sin identificar una causa raíz, no pueden modelar con precisión qué tan rápido ocurrirá la expansión en el futuro o qué regiones afectará.

Algunos investigadores sugirieron que las emisiones de gases de efecto invernadero, el agotamiento del ozono y los aerosoles en la atmósfera están impulsando la expansión. Pero los modelos climáticos que utilizan estas variables para explicar la expansión subestiman constantemente la velocidad del cambio. Tampoco tienen en cuenta por qué se está produciendo la expansión en algunas regiones pero no en otras. Esto ha llevado a algunos investigadores a teorizar que la expansión tropical puede explicarse simplemente por las oscilaciones naturales del clima de la Tierra. Pero la variación natural no se ajusta del todo a los patrones que los científicos ya han observado.

Océano versus atmósfera

Yang y sus colegas comenzaron a notar la expansión tropical en 2015, al analizar las corrientes oceánicas que transportan agua cálida hacia los polos. Esto los hizo pensar: ¿y si la expansión tropical no fuera impulsada por cambios en la atmósfera, sino por cambios en el océano?

Debido a que el océano y la atmósfera son sistemas altamente conectados, a menudo es difícil saber cuál está impulsando al otro, dijo Yang. En el nuevo estudio, Yang y sus colegas analizaron las temperaturas del agua en los principales giros oceánicos. Estos son grandes corrientes oceánicas circulares que llevan agua caliente hacia los polos y agua fría hacia el ecuador. Utilizaron observaciones satelitales de la temperatura de la superficie del mar entre 1982, el año en que comenzaron las observaciones, y 2018. Compararon estas observaciones con los datos sobre los trópicos en expansión que se remontan a 1979.

Este mapa muestra los cinco giros oceánicos principales: los giros del Atlántico Norte, Atlántico Sur, Pacífico Norte, Pacífico Sur y Océano Índico. 
Cada uno está flanqueado por una corriente límite occidental fuerte y estrecha que mueve el agua caliente hacia los polos. También por una corriente límite oriental débil y amplia que mueve el agua fría hacia el ecuador.
Crédito: NOAA (dominio público).

Descubrieron que el exceso de calor acumulado en los océanos subtropicales desde que comenzó el calentamiento global a mediados del siglo XIX es el responsable. Ha llevado los bordes tropicales y los giros oceánicos hacia los polos. Cuando los investigadores compararon el movimiento de los giros oceánicos con la expansión tropical, encontraron que los dos fenómenos coincidían. La expansión tropical estaba ocurriendo en lugares donde los giros oceánicos se movían hacia los polos.

Un comentario

«De hecho, estoy realmente impresionado con este artículo», dijo Kristopher Karnauskas. Él es Profesor Asociado en el Departamento de Ciencias Atmosféricas y Oceánicas de la Universidad de Colorado Boulder que no participó en el nuevo estudio.»Realmente no hay muchos artículos que investiguen realmente el papel del océano en el problema de la expansión tropical».

Fuente: American Geophysical Union (AGU).

Artículo original: «The Tropics Are Expanding, And Climate Change Is The Primary Culprit«. Lauren Lipuma. August 18, 2020.

Material relacionado

Expansión tropical y el desplazamiento de las nubes altas de los trópicos

Las células de Hadley describen cómo se mueve el aire a través de los trópicos a ambos lados del ecuador. Son dos de las seis principales células de circulación de aire de la Tierra.
Créditos:
NASA
.

Una tendencia previamente observada es que nubes de gran altitud en las latitudes medias se desplazan hacia los polos. Un análisis de 30 años de datos satelitales sugiere que se debe principalmente a la expansión de los trópicos.

Expansión tropical y debilitamiento de la Celda de Hadley

Ilustración de la celda de Hadley atmosférica en las condiciones actuales (izquierda). 
El calentamiento subtropical conduce a un debilitamiento de la celda de Hadley (derecha). Conduce a menos nubes en los trópicos, una reducción en el afloramiento de agua fría del océano y un aumento resultante en las temperaturas tropicales.
 
Este proceso explica el calentamiento tropical acelerado en los modelos climáticos en respuesta al aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero. 
Crédito: Elke Zeller
.

En respuesta a la futura quema de combustibles fósiles, los modelos informáticos climáticos simulan un calentamiento pronunciado en los océanos tropicales. Este calentamiento puede influir en el fenómeno de El Niño y cambiar los patrones climáticos y de lluvia en todo el mundo. A pesar de haber sido simulado de forma robusta en modelos informáticos del sistema climático, el origen de este calentamiento tropical acelerado es un misterio. Un nuevo estudio publicado en la revista Nature Climate Change concluye que el cambio climático fuera de los trópicos es el principal culpable.

Marcar el enlace permanente.

Comentarios cerrados.