La tecnología satelital ayuda a descubrir nuevos fenómenos meteorológicos: mega destellos de relámpagos

Mega destellos. Crédito: Bethany Laird on Unsplash.

Descubriendo los mega destellos desde el cielo

La mayoría de los relámpagos duran solo 0,2 segundos, lo que significa que si parpadea en el momento equivocado, podría perdérselo. Sin embargo, los científicos han desarrollado nuevos instrumentos de detección de rayos, conocidos como Mapeadores Geoestacionarios de Rayos (GLM), que nunca pierden un destello. Los GLM están a bordo de los dos satélites ambientales operacionales geoestacionarios (GOES-West y GOES-East). Estos se encuentran en órbitas estacionarias sobre el hemisferio occidental de la Tierra. Con los datos de los GLM, los científicos atmosféricos descubieron nuevos fenómenos de rayos llamados «mega destellos» que pueden iluminar el cielo hasta por 16 segundos.

Los mega destellos no son los típicos relámpagos, que los observadores notan durante las tormentas eléctricas, que se extienden verticalmente desde la nube hasta el suelo. Si bien ocurren durante las tormentas eléctricas, los mega destellos se extienden horizontalmente dentro de las nubes a lo largo de muchos kilómetros. Debido a que los mega destellos son tan grandes, los humanos en el suelo solo pueden ver pequeñas partes de ellos. Es por eso, que para ver un mega destello completo, debes mirar hacia la Tierra desde el espacio. ¡Aquí es donde entran los instrumentos GLM en los satélites GOES! Los GLM observan constantemente el área entre Nueva Zelanda y la costa oeste de África y registran estos eventos extremos de rayos.

Con datos satelitales, el Dr. Michael Peterson identificó 194,880 megaflashes entre el 1 de Enero de 2018 y el 15 de Enero de 2020. Luego elaboró ​​un resumen de las características comunes de los mega destellos en las Américas, incluido dónde y cuándo suelen ocurrir. El trabajo lo publicó en el ‘Bulletin of the American Meteorological Society’. 

La verdadera magnitud de los mega destellos

Antes de las mediciones del GLM, los relámpagos más extremos observados por los sensores de rayos terrestres tenían una extensión horizontal de 318 kilómetros y una duración de 7,74 segundos. Estas nuevas mediciones satelitales muestran que los mega destellos pueden ser aún más extremos. Así, el mega destello más grande registrado tiene 705 kilómetros de largo y la duración más larga a 16.7 segundos.

Cuáles son las regiones más probables para los mega destellos. _ Los Sistemas Convectivos de Mesoescala

Peterson ha identificado dos puntos calientes de mega destellos: uno sobre el centro de Estados Unidos y otro sobre Uruguay y el sur de Brasil. Estas también son regiones donde ocurren algunas de las tormentas eléctricas más fuertes de la Tierra. Estas fuertes tormentas eléctricas, conocidas como Sistemas Convectivos de Mesoescala (MCS), son sistemas de movimiento rápido que pueden generar múltiples mega destellos. Los mega destellos relacionados con MCS generalmente ocurren en la primavera y principios del verano en ambas regiones de puntos calientes. Sin embargo, también pueden ocurrir en el invierno.

Si bien algunos MCS pueden producir hasta 23 mega destellos en un día, otros MCS no producen mega destellos en absoluto. El autor menciona que comprender por qué algunos MCS producen mega destellos y otros no será un foco de investigación futura. En última instancia, una mejor comprensión de los MCS y los mega destellos conducirá a una mejor seguridad contra los rayos. Porque es más probable que las tormentas con una actividad excepcional de mega destellos produzcan rayos de nube a tierra que son peligrosos para los humanos.

Fuente: Geobites.

Artículo original: Satellite Technology Helps Discover New Weather Phenomena: Lightning Megaflashes. Alyssa Standsfield. December 15, 2020.

Nota. Geobites es un esfuerzo de comunicación científica de base apoyado por la American Geophysical Union. Los geocientíficos escriben sobre nuevos desarrollos en su campo para llevar la ciencia de vanguardia a la audiencia más amplia posible. El artículo de hoy es una versión para el público del trabajo siguiente.

Paper: Where are the Most Extraordinary Lightning Megaflashes in the Americas? Bulletin of the American Meteorological Society.

Author:Michael Peterson.

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